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제목 : 인공망막 이식 수술 국내 첫 성공
등록일 : 2017.07.12
동영상 : 서울아산병원 인공망막 이식수술 국내 첫 성공 동영상 아이콘

인공망막 이식 수술 국내 첫 성공

진행성 유전질환인 망막색소변성으로 시력 잃은 54세 환자 새 희망 찾아
서울아산병원 안과 윤영희 교수팀 인공망막 ‘아르구스2’ 첫 수술 성공

 

인공망막 이식환자(우)가 안과 윤영희 교수(좌)와 함께 물체를 가리키고 있다

 

올해 서른 살인 딸의 모습이 이화정 씨(여, 54세)의 기억 속에는 고등학교 졸업할 때 즈음으로 멈춰있다. 20년 전인 1997년, 어두운 곳에서 길이 잘 보이지 않던 이 씨는 단순히 야맹증이겠거니 하고 병원을 찾았다. 하지만 검사 결과, 조금씩 시력을 잃어가다 결국 실명에 이르는 ‘망막색소변성’이라는 병이 진행되고 있었다. 
처음에는 주변부가 흐릿하게 보이고 점차 시야가 좁아지더니, 10년 전인 2007년에는 급기야 거의 시력을 잃어 눈 앞에 강한 빛 정도만 희미하게 구분할 수 있는 지경에 이르렀다. 24시간 남편이 옆에서 도와줘야만 생활이 가능한 이 씨는, 이제 서른이 된 딸의 결혼식에 부축 없이 들어가 단상 위에서 화촉을 밝히는 꿈을 갖고 있다.


“내가 다시 볼 수 있게 되다니… 시력판 큰 글씨를 다시 읽게 됐을 때 온 몸에 전율이 흘렀어요. 앞에 차가 움직이거나 문이 있는 것도 알겠더라고요!”

 

유전성 망막질환으로 점점 시력을 잃어가다 10년 전쯤 완전히 시력을 상실한 54세 여성 환자에게 인공망막을 이식하는 수술이 국내 최초로 성공했다. 아주 강한 불빛 정도만 희미하게 감지할 수 있었던 환자는 인공망막 이식 수술을 받은 후 움직이는 차를 감지하고 시력표의 큰 글씨를 읽을 수 있을 정도로 시력을 회복하고 있다.

 

서울아산병원 안과 윤영희 교수팀은 지난달 26일, 망막색소변성 환자 이화정 씨에게 인공망막 기기 ‘아르구스2’의 내부기기를 다섯 시간에 걸쳐 이식했다. 수술 2주 후인 6월 12일, 외부기기와 내부기기의 전자신호를 연결하는 작업도 원활하게 진행함으로써 국내 첫 인공망막 이식 수술에 성공했다.

 

국내 첫 인공망막 이식 환자가 된 이화정 씨는 수술 전에는 강한 빛의 존재 정도만 희미하게 구분할 수 있는 상태였지만, 수술 후 한 달 가량 지난 지금은 시력표의 가장 위에 있는 큰 글자를 읽을 수 있는 상태다.

 

현재 정상적인 회복 과정을 거치고 있는 이 씨는 앞으로 20회에 걸친 재활을 통해 기존에 알고 있던 사물이나 일상생활에서 접하는 공간이 어떤 시각패턴으로 뇌에 인식되는지 훈련을 하게 될 예정으로, 이를 통해 기본적인 일상생활 및 독립 보행을 가능케 하는 것이 시각 재활 치료의 목적이다.

 

사진5.인공망막 이식환자가 재활훈련을 하고있다

 

안구와 안구 내부 망막 위에 시각 정보 수신기 및 백금칩을 이식하고 안경에 부착된 외부 카메라 및 특수 휴대용 컴퓨터기기와 연동시켜 시각중추에 신호를 전달하는 인공망막 ‘아르구스2’는 현재까지 미국, 유럽, 중동 등의 망막색소변성 환자 230여 명에게 시행됐다.

 

인공망막 이식 수술이 국내에서 처음 성공함에 따라 망막색소변성으로 실명의 위기에 이른 국내 환자 약 1만 여 명에게 새로운 희망을 주게 됐다.

 

망막색소변성은 가장 흔한 유전성 망막질환으로, 태어날 때는 정상 시력이지만 이후 망막 시세포의 기능에 점진적으로 장애가 발생하는 질환이다. 4천 명 당 1명꼴로 발생하는 이 질환은 환자의 유전 형태에 따라 발병 시기가 다양한데, 초기에는 야맹증을 주로 호소하고 시야 손상이 진행되며, 말기로 진행하면 중심부 망막이 변성되면서 중심 시력이 심각하게 영향을 받아 실명에까지 이를 수 있다.

 

망막색소변성은 진단받아도 현재까지 마땅한 치료방법이 없었다. 최근 30년 간 미국, 유럽 등 여러 나라에서 망막색소변성 환자를 위한 인공망막 연구가 꾸준히 진행돼왔지만, 미국 FDA 승인과 유럽 CE mark를 동시에 획득한 인공망막 기기는 미국 서던캘리포니아대학 안과 연구소의 마크 후마윤(Mark Humayun) 박사가 개발한 ‘아르구스2’가 유일하다.

 

윤영희 교수팀과 아르구스2 첫 이식 수술을 함께 집도한 마크 후마윤 박사는 인공망막 아르구스2를 개발한 공로를 인정받아 2016년 미국 대통령이 표창하는 과학 기술 분야의 가장 권위 있는 상인 국가기술상(National Medal of Technology and Innovation)을 수상하는 등 그 연구 가치를 널리 인정받고 있다.

 

서울아산병원 안과 윤영희 교수팀은 인공망막 이식 수술 진행을 위해 2016년부터 환자 선정 과정 등 필요한 절차를 밟아왔다. 2016년 1월부터 인공망막 이식 수술을 위해 한국망막변성협회 및 망막색소변성 환자협회의 협조를 받아 자원자를 대상으로 환자 평가를 진행했으며, 망막 내 신경세포 기능평가 검사를 통해 수술 적합성 순위를 선정했다.

 

국내 첫 인공망막 이식 수술 수혜자가 된 이화정 씨는 “점점 시력을 잃어가는 동안 아무 것도 할 수 없다는 사실에 많이 좌절했지만, 수술 이후 도로에 차가 지나가고 있는지, 눈앞에 사람이 있는지 알아볼 수 있게 되어 감격했다. 독립적인 생활이 가능하다는 것이 나와 같은 망막색소변성 환자들에게는 가장 큰 희망”이라며 수술 소감을 말했다.

 

윤영희 교수(우측)와 망막이식 수술을 받은 이화정씨(좌측)가 웃으면서 이야기 하고 있다

 

수술을 집도한 윤영희 교수는 “망막색소변성은 약물치료가 불가능하고, 이와 관련해 3대 첨단 치료법인 유전자치료, 줄기세포치료, 인공망막 이식 수술이 수십 년간 계속 연구되고 있으나 현재까지 허가를 받은 치료 방법으로는 인공망막 이식 수술이 유일하다. 이번에 우리나라가 아시아를 대표해 인공망막 이식 수술을 성공적으로 시행함으로써 국내뿐만이 아니라 주변 여러 나라 환자들에게 큰 도움이 될 수 있을 것으로 기대한다”고 말했다.

 

또 “진행한 망막색소변성 환자들은 시력을 완전히 잃은 후에는 병원을 찾지 않는 경우가 많다. 이번 수술의 성공으로 망막색소변성 환자들이 새로운 희망을 갖고 치료가능성을 찾아 병원을 방문하길 바란다”고 덧붙였다.

 

이화정씨를 포함해 총 다섯 명의 환자가 인공망막 이식 수술을 받게 될 예정이다. 두 번째 환자의 수술은 6월 말 성공적으로 진행됐다.

 

‘아르구스2’는 올해 4월 식약처로부터 수입의료기기 품목허가를 획득했고, 신의료기술 평가 등 추가 절차를 기산과학과 함께 진행 중이다.

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